Henry Fambrough, het laatste originele lid van The Spinners, sterft op 85-jarige leeftijd

Overleden op 7 februari 2024

We weten allemaal dat onze favoriete kindersterren ouder zullen worden, maar dat maakt het er niet makkelijker op als er verdrietig nieuws komt. Vanavond zijn we er kapot van als we het nieuws moeten doorgeven van het overlijden van de ultragladde bariton Henry Fambrough – het laatste originele lid van de klassieke line-up uit de jaren 70 van The Spinners – op 85-jarige leeftijd. Fambrough was al een tijdje ziek en lag onder de zorg van een hospice. 

Voor fans van soulmuziek uit de jaren zeventig en tachtig waren er maar weinig acts die de zoete klanken en bewegingen van de legendarische Detroit-act The Spinners konden evenaren . En voor deze schrijver nemen The Spinners een heel bijzondere plaats in, als middelpunt van het allereerste concert dat ik ooit heb bijgewoond, lang geleden in 1972 in het Whiting Auditorium in Flint, Michigan. En nu, ruim een halve eeuw later, is mijn favoriete stem van die geweldige soulgroep aller tijden voorbij. Ik ben vrienden Foody Rome en Paul Mathis dankbaar, die hebben geholpen bij het faciliteren van mijn interview met Henry in 2023, toen hij aankondigde dat hij niet meer zou optreden. Zelfs toen, in plaats van te kraaien over zijn grote prestaties gedurende 60 jaar in de groep, gaf de immer bescheiden meneer Fambrough er de voorkeur aan om als een vader te praten over de huidige versie van de groep terwijl hij de fakkel aan hen doorgaf.

De geschiedenis van The Spinners is die van een groep die jaren van magere tijden samen heeft doorstaan voordat ze eindelijk het succes bereikten dat hun talent rechtvaardigde. Ze brachten bijna de hele jaren zestig door als Motown’s ‘vergeten’ groep en kregen nooit echt de aandacht van de andere grote acts van het label, totdat Fambrough, Billy Henderson, Bobby Smith, Pervis Jackson en GC Cameron een geschenk ontvingen van hun vriend Stevie Wonder in de vorm van van het nummer dat hun doorbraakhit werd, ‘It’s a Shame’ uit de jaren 70. Ironisch genoeg was het contract van The Spinners met Motown voorbij tegen de tijd dat het nummer wereldwijd bovenaan de hitlijsten stond, en hielp hun goede vriendin, Aretha Franklin, hen om bij het opkomende Atlantic-muzieklabel terecht te komen.

Hoewel de Spinners tijdens hun Motown-jaren niet veel commercieel succes hadden behaald, hadden ze de interesse gewekt van een jonge producer genaamd Thom Bell, een van de architecten van ‘Philadelphia Sound’, een nieuwe stijl van orkestrale soulmuziek die evenveel ontleende aan de bigbands uit de jaren ’40 en ’50 vanaf het Motown-geluid uit de jaren ’60, allemaal verpakt in een voortreffelijke productie die zowel volwassenen als tieners aansprak op wie AM-radio zich richtte. En Bell koos The Spinners, uit alle artiesten die bij Atlantic getekend waren, als de act waarmee hij wilde werken.

De nieuw getekende Spinners moesten verder zonder GC Cameron, die nog steeds vastzat aan een solocontract bij Motown, dus rekruteerden ze zijn vriend, Philippe Wynne, als hun nieuwe leadzanger. En de resultaten van de samenwerking van de groep met producer en songwriter Bell waren historisch. Beginnend met een reeks grote hits van het titelloze Atlantic-debuut van de groep uit 1972, en de rest van het decennium, werden The Spinners en Thom Bell misschien wel het meest succesvolle muzikale duo van die tijd. Nu iconische hits als ‘I’ll Be Around’, ‘Could It Be I’m Falling In Love’, ‘Mighty Love’, ‘Games People Play’, ‘Then Came You’ (met Dionne Warwick) en ‘I’ m Coming Home” verlichtte de hitlijsten en verplaatste The Spinners naar de A-lijst van populaire muzikale acts over de hele wereld.

Tijdens deze keizerlijke periode voor The Spinners kregen leadzangers Wynne en Smith de meeste aandacht. Maar de met het stuur besnorde Henry Fambrough leek altijd degene te zijn die werd opgeroepen om de meest vloeiende soulballads af te leveren die de groep uitbracht, waaronder fanfavorieten als ‘ I Don’t Want To Lose You ‘ (zijn persoonlijke favoriet), ‘Just Zolang we liefde hebben’ en ‘Ghetto Child’.

Wynne vertrok voor een mislukte solocarrière (voordat ze helaas in 1984 overleed), en de groep kreeg een tweede grote bekendheid met dansproducent Michael Zager en zanger John Edwards, en belandde in de top 10 met covers van ‘Working My Way Back To You’. ‘ en ‘Cupido’.

Halverwege de jaren 80 kwamen de hits niet meer, maar The Spinners bleven doorgaan als een onvermoeibare touract, die verschillende keren de wereld rondreisde. Helaas stierven de oorspronkelijke leden van de groep een voor een, maar Fambrough hield het licht brandend als leider van de groep en als laatste origineel lid. Tegen de tijd dat The Spinners in 2021 het welkomstalbum ‘Round The Block and Back Again’ uitbracht , bestond de groep uit leden Fambrough, Jesse Peck, Curtis “CJ” Jefferson, Ronnie “Raheem” Moss en Marvin Taylor. En het resterende kwartet is sinds de pensionering van Fambrough doorgegaan en treedt nog steeds regelmatig op in de VS en Europa.

Ik voel me gezegend dat ik vorig jaar met Henry heb gesproken. We krijgen niet allemaal de kans om tijd door te brengen met onze muzikale helden, en die helden kunnen niet altijd aan onze verwachtingen voldoen. Maar Hendrik deed het wel. Een getalenteerde man die jarenlang de traditie van een van de grootste soulmuziekacts aller tijden met grote waardigheid voortzette. Hij was gedurende meer dan zestig jaar een echte ‘One Of A Kind’-vriend voor de miljoenen fans van de groep. Rust in vrede.

Auterur: Rizik