Strong werd geboren in Mississippi en groeide op in Detroit, waar hij zong en piano speelde met zijn vier zussen in The Strong Sisters, een gospelgroep.
Terwijl ze door lokale kerken toerden, raakten ze bevriend met soulsterren als Jackie Wilson en Sam Cooke.
“Mijn zussen waren hele knappe meisjes, dus als alle zangers naar de stad kwamen, kwamen alle jongens bij mij thuis langs”, herinnerde hij zich later.
“Ik speelde piano en we hadden een jamsessie.”

Binnen een jaar had hij een miljoen verkochte single, Money, die vervolgens werd gecoverd door The Beatles, The Rolling Stones en de Flying Lizards.
Volgens Strong begon het nummer met de aanstekelijke pianoriff die hij bedacht tijdens een spontane opnamesessie op het hoofdkantoor van Motown in Hitsville. “Ik zat daar toevallig piano te spelen”, vertelde hij in 2013 aan de New York Times. “Ik speelde What’d I Say van Ray Charles, en daar ontstond de groove.
“Iedereen zei: ‘Wat was dat?!'” herinnerde hij zich. “Ze zeiden: ‘Laten we wat teksten schrijven’, en we hadden een liedje.”
Met het openingsrefrein: “The best things in life are free/But you can give them to the birds and bees”, was Money meteen een hit en schoot naar nummer twee in de Amerikaanse R&B-hitlijst en nummer 23 in de Hot 100.

Het succes voorzag Gordy van essentieel kapitaal om zijn activiteiten uit te breiden, en Motown ging door met het transformeren van de Amerikaanse muziek, waarbij hij gaandeweg raciale barrières doorbrak.

Strong vocht echter jarenlang tegen het label voor zijn deel van de royalty’s van het nummer, nadat ze zijn naam van de aftiteling hadden verwijderd. (Gordy beweerde dat hij het lied had geschreven en dat Barrett’s krediet een “administratieve fout” was).

Hij is thuis overleden in de wijk La Jolla in San Diego. Hij laat zeven kinderen en tien kleinkinderen achter.

 

Overleden op 28 januari 2023